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CIENCIA DE LA SEMANA 7-14 de julio

Reaparece el virus VIH en la niña ‘curada’ de sida

Los expertos se muestran “decepcionados” al reconocer que los test muestran de nuevo el virus del sida en el organismo de la niña de Misisipi, en una semana en la que se ha presentado un nuevo gel para frenar el contagio por vía sexual. También hemos sabido que la inteligencia es, en buena parte, hereditaria

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Fue una noticia que asombró e ilusionó a todo el planeta. En marzo del pasado año, un grupo de investigadores estadounidenses presentaba el primer caso conocido de un bebé con VIH que había logrado ser curado. Siete meses después, lo publicaban en la prestigiosa revista The New England Journal of Medicine, aunque entonces ya no mencionaban la palabra “cura” si no que hacían referencia a una “remisión”. Ahora, cuando la niña tiene ya cuatro años, los médicos han reconocido que los test indican que ya ni siquiera se puede hablar de remisión: la niña tiene VIH.

La pediatra Deborah Persaud es la principal autora del estudio de la bebé de Misisipi.Ampliar

La pediatra Deborah Persaud es la principal autora del estudio de la bebé de Misisipi. / Universidad Johns Hopkins

La pequeña, nacida prematuramente en 2010 de una madre infectada por VIH, empezó a recibir medicamentos antirretrovirales 30 horas después de nacer, y hasta los 18 meses de edad. Después estuvo casi dos años sin ser tratada, pero cuando volvió a la consulta, los médicos aseguraron que no había rastro del virus. Los investigadores creyeron que la clave del éxito fue la administración temprana de fármacos, pero la mayor parte de los expertos ya advertían entonces de que no se podía hablar de curación.

“Es obviamente una gran decepción”, ha dicho Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Enfermedades Infecciosas de EEUU, que cree que los nuevos resultados pueden afectar a un estudio sobre el VIH que está en marcha en el país, financiado con fondos federales. “Vamos a estudiar seriamente la investigación y ver si debe ser modificada”, ha asegurado.

La decepcionante noticia sobre la niña de Misisipi, que nos recuerda lo difícil que es luchar contra el virus del sida, llega, sin embargo, la misma semana en que hemos conocido que un gel microbicida evita el 85% de los contagios de VIH por vía sexual en ratones. El gel, desarrollado por investigadores del Hospital Gregorio Marañón de Madrid y de la Universidad de Alcalá de Henares, podría estar en el mercado en cinco años, siempre y cuando los científicos encuentren financiación para realizar ensayos en humanos.

La inteligencia, ¿hereditaria?

¿Es la inteligencia una característica heredada, o bien producto del esfuerzo y los factores ambientales? Un estudio hecho público esta semana en Current Biology, realizado en chimpancés, podría arrojar nueva luz sobre este debate.

Los investigadores analizaron la inteligencia de 99 chimpancés de entre 9 y 54 años, la mayoría de ellos, procedentes de una misma familia que vive en el centro para primates de Yerkes, en Atlanta. Los chimpancés realizaron distintas tareas, y les fueron realizados tests cognitivos y de memoria. Un análisis estadístico reveló una correlación entre su habilidad en esos tests y su relación con otros individuos. Aproximadamente la mitad de la diferencia en el desempeño de las tareas, revelan los investigadores, se debe a la genética. En niños humanos, se calcula que el porcentaje es aproximadamente del 30%.

Otro estudio publicado también esta semana ha revelado, además, que las habilidades lectoras y matemáticas de los niños también tienen una fuerte base genética. La investigación, publicada en Nature Communications, se realizó comparando ejercicios realizados por 3.000 pares de gemelos de 12 años de edad en Reino Unido y concluyó que la mitad de los genes que influyen en la comprensión lectora también influyen en la capacidad de cálculo.

Hay mutaciones en tu ADN, aunque estés sano

Y es que la genética es fuente constante de sorpresas para la ciencia. Esta semana también hemos sabido que casi el 90% de los participantes sanos en el Proyecto 1.000 Genomas alberga al menos una heteroplasmia (presencia de ADN mitocondrial de diferentes tipos en una misma célula), y el 20% tiene mutaciones relacionadas con enfermedades, según un estudio publicado en PNAS.

En opinión de Neal Sondheimer, especialista en genética del Hospital de Filadelfia, este estudio “ofrece la intrigante posibilidad de que quizá todo el mundo alberga algo malo en su ADN mitocondrial que puede jugar un papel importante en el envejecimiento”.

La ‘pequeña misión’ de la ESA

La Agencia Espacial Europea (ESA) está buscando cómo abartar las costosas y enormes misiones espaciales que lleva a cabo. Y, por ello, ha desarrollado una serie de “pequeñas misiones”, la primera de las cuales está a punto de arrancar. Se llama CHEOPS (CHaracterising ExOPlanet Satellite, Satélite para la Caracterización de Exoplanetas) y la agencia ha anunciado esta semana que todo avanza según lo previsto para ser puesto en órbita en diciembre de 2017.

Esta nueva serie de pequeñas misiones del Programa de Ciencia de la ESA, formada por satélites altamente especializados y de rápido desarrollo, servirá de complemento a las misiones de medio y gran tamaño. CHEOPS, en concreto, observará estrellas brillantes y cercanas en las que ya se sabe que existe un sistema planetario, para comprender mejor las características de los planetas extrasolares.

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