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Descubierto el exoplaneta más parecido a la Tierra

El telescopio espacial Kepler detecta un planeta del tamaño de la Tierra y que puede albergar agua líquida. Está a unos 500 años luz del nuestro

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Un exoplaneta Ampliar

Reconstrucción del nuevo exoplaneta / NASA

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Un equipo de astrónomos ha descubierto el primer exoplaneta del tamaño de la Tierra que está en la zona habitable, es decir, que puede albergar agua líquida como nuestro planeta. El nuevo cuerpo está a unos 500 años luz de la Tierra y forma parte de un sistema solar formado por cinco planetas. Al contrario que en el nuestro, todos ellos tienen entre una y una vez y media el radio de la Tierra, lo que apunta a que todos ellos son planetas rocosos con una composición similar a la Tierra y diferente por tanto de los inmensos mundos gaseosos como Júpiter o Saturno. Las características del nuevo planeta y su sistema solar implican que este tipo de mundos en la zona habitable pueden ser más abundantes de lo que se pensaba.

“Esto, por supuesto, son buenas noticias para la existencia de vida en el universo”, resalta a Materia Stephen Kane, astrónomo de la Universidad Estatal de San Francisco y codescubridor del nuevo planeta. De todos los exoplanetas encontrados hasta la fecha, este es “el más parecido a la Tierra en cuanto a tamaño y energía recibida de su estrella”, explica. El estudio completo del nuevo cuerpo se publica hoy en la revista Science.

El nuevo exoplaneta se llama Kepler-186f y ha sido descubierto gracias al telescopio espacial Kepler, lanzado en 2009. Desde entonces este instrumento de la NASA ha descubierto 961 planetas fuera del sistema solar, la inmensa mayoría de ellos son gigantes gaseosos, aunque también hay algunos con tamaños similares a la Tierra e incluso más pequeños.

Atmósfera propicia

La gran abundancia de descubrimientos de exoplanetas en los últimos años no debería deslucir la importancia del hallazgo actual, advierte Kane. “Es increíble que vivamos en un tiempo en el que el descubrimiento de exoplanetas sea casi rutinario. Esto se hace bastante profundo cuando piensas que hace apenas cinco años no conocíamos ni un solo planeta del tamaño de la Tierra”, destaca el astrónomo.

“Esto, por supuesto, son buenas noticias para la existencia de vida en el Universo”

Kane es el jefe del Grupo de Trabajo de Zonas Habitables del telescopio Kepler. Su trabajo fue calcular hasta dónde se extiende la zona en la que, gracias al calor de la estrella, si hay agua en un planeta esta puede estar en estado líquido. Esto no quiere decir que el planeta sea habitable, ni siquiera que haya vida en él, pero sí que se dan condiciones esenciales para que pueda haberla.

Más allá de su tamaño, con un radio 1,1 veces el de la Tierra, y su órbita en la zona habitable, se ignora casi todo del nuevo planeta. Debido a la distancia a la que está y a la débil luz que refleja, es “imposible” saber qué aspecto tiene o si este mundo es similar a ese punto azul pálido que es la Tierra vista desde el espacio. No obstante, las similitudes son tentadoras y la propia revista Science incluye en su portada una reconstrucción del planeta hecha por la NASA y en la que se aprecian océanos, grandes masas de tierra, casquetes polares y una atmósfera con nubes. Más allá de la imaginación, Kane aporta algún detalle con más fundamento científico. “El hecho de que sea ligeramente mayor que la Tierra probablemente supone que es más activo geológicamente y que tenga una atmósfera algo más gruesa”, señala el astrónomo. “Esto puede ayudar a que la superficie quede aislada y cree un ambiente más cálido que el que se esperaría de este planeta, que está en la parte exterior de la zona habitable”, detalla.

Exo 2Ampliar

Comparación de la Tierra y Kepler-186f / NASA

El Kepler-186f es el quinto planeta de su sistema y es el que tiene una órbita más alejada de su estrella. Se trata de un astro tipo M, que tienen un tamaño en torno a la mitad de nuestro Sol y son por tanto más frías.  Sin embargo, el resto de planetas en el sistema, más cerca de la estrella, posiblemente tengan atmósferas que generan un abrasador efecto invernadero parecido al de Venus, pero en una escala mucho mayor, comenta Kane.

Averiguar más sobre planetas tan pequeños, lejanos e interesantes como Kepler-186f es un reto científico descomunal. ¿Hay vida en su superficie? La clave para averiguarlo es detectar su atmósfera y analizarla, explica Mercedes López-Morales, una astrónoma española que trabaja en el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian (EEUU). “El problema que vamos a tener para averiguar más sobre este planeta en particular es que la estrella está lejos y es demasiado débil, lo que significa que no vamos a poder recolectar suficientes fotones, incluso con la proxima generacion de telescopios gigantes como el E-ELT europeo o el GMT en EEUU”, destaca.

Posiblemente habrá que mover el foco hacia otras estrellas más cercanas para encontrar un exoplaneta como la Tierra, habitable y con una atmósfera visible y propicia para la vida. Sin embargo, López-Morales, que no ha participado en el estudio de Kepler-186f, valora el hallazgo. “Este descubrimiento es un nuevo paso que nos revela que probablemente hay más planetas ahí afuera parecidos a la Tierra que lo que en un principio se pensaba”, destaca.


REFERENCIA

'An Earth-Sized Planet in the Habitable Zone of a Cool Star' doi:10.1126/science.1249403


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COMENTARIOS

  • Boyan

    “El más parecido”, entonces, ¿todos los demás que existen son menos parecidos, o qué?

    • proastrobiólogo

      Significa que de los cientos de exoplanetas rocosos descubiertos, éste es el más parecido, lo cual no significa que no llegemos a encontrar otros que lo superen. La mayoría que se han descubiertos son del tamaño de Júpiter o Saturno, o no están en la órbita adecuada para albergar agua líquida.

  • Ulises

    Entonces, tal vez, ¿hay fósiles o vida en otros lugares, más allá de la Tierra? Pero, ¿no es la aparición y el mantenimiento de la vida un proceso de contingencia radical? Es decir, ¿es totalmente necesario un pasado único e irrepetible? ¿O la vida emerge en el espacio como setas en el campo cuando ciertas condiciones están presentes? Así pues, ¿cuántas son las condiciones necesarias: tres, cuatro billones, infinitas? ¿Sólo una, agua o cualquier tipo de Dios? ¿Es Dios la palabra que significa infinitas condiciones, necesidad absoluta? De todos modos, ¿cómo resiste la vida que surgió en unas condiciones dadas cuando cambia a un momento diferente? ¿Cómo resiste la vida el paso del tiempo, los efectos de la entropía? Pero, ¿solo es posible para el ser humano reconocer una vida más simple que sólo su propio cerebro? Por otro lado, más allá de la semejanza, ¿le es posible reconocer una vida más compleja que su cerebro, es esta la vida extraterrestre que alguno están buscando sin éxito? Sin embargo, ¿hay un origen de la vida o esto sería como encontrar un corte en la historia material del universo, un vacío infinito que el lenguaje humano parchea hoy? Más preguntas semejantes en un libro peculiar, una muestra en goo.gl/6l0H3k Solo una sugerencia para ejercitar el librepensamiento,

    • Landrú

      Dios no existe, es una explicación pueril a cosas que no entendemos. Pero hemos llegado a un nivel de conocimiento que debería hacernos descartar un origen del ser humano simplón, Igual que , en su día, descartamos que la tierra era plana

  • Leo

    Que la humanidad no se haga tantas ilusiones, que significa entonces ¿que los científicos están buscando un planeta para cuando nos acabemos este? Irresponsables… Ayuden con sus adelantos mas bien a conservar el nuestro, en vez de pensar en esta utopía. Es que no me imagino ni como seria nuestra denominación: Los Keplerianos

    • tonyon

      …dentro de “unos” (4,500) millones de años…el Sol, agotada su reserva de Hidrógeno, empezará a fusionar Helio…se convertirá en una gigante roja…engullirá a la Tierra. Fin. Pero no será así. SERÁ ASÍ…los seres Humanos para entonces ya habían alcanzado la Inmortalidad con las técnicas de Bioimpresión y para entonces…ya estaban en miles de planetas…((teclear: viaje interestelar aceleración constante)).

  • Laura Fernández Castelo 1ºESO

    Soy alumna de 1º de ESO y implemente me parece increíble,que en todo el universo sea tan complicado encontrar un planeta que albergue agua en estado líquido o que contenga vida y creo que Kepler es la primera evidencia de que hay más seres como nosotros aunque no iguales.
    Me sorprende el universo y lo pequeños que somos en él.
    Por último querría darles las gracias por ofrecer noticias tan actuales e interesantes, un saludo desde A Coruña (Galicia).

  • Fran

    La imagen que enseña el telescopio es de como es ese planeta hace 500 años. A lo mejor ahora ni existe…da que pensar..XDD

    • proastrobiólogo

      Sólo han pasado 5 siglos. Desde luego que ha tenido que cambiar su historia. A lo mejor han pasado del Imperio Romano a tiempos de los godos, o de éstos, a tiempos de la edad media.

  • Kepler-186f

    “forma parte de un sistema solar…” ¿sistema solar?!!!

    • proastrobiólogo

      Pero su sol o estrella no es una estrella mediana anaranjada como la nuestra. Se trata al parecer de una enana roja, la mitad de tamaño que nuestro sol. Y Kepler 186f es el 5º planeta de su sistema,

    • proastrobiólogo

      Su sol o estrella se trata al parecer de una enana roja.

  • osmar rojas

    verdaderamente este planeta igual tiene los días contados y le tocara la civilización que nos sobreviva crear otro tipos de energía y transporte para no dejar que la raza humana se extinga claro eso no va pasar hasta dentro de cien mil millones de años y mas es correcto que estamos contaminando al planeta con las emanaciones de carbón a la atmósfera pero tendrá llegar el momento que una nueva generación de humanos deje de una vez de negar la verdad y se de cuenta y revierta los daños y luego pensar en colonizar otros planeta todo eso es posible y lo mas seguro es que pase y la vida humana continué en el universo

  • Adrian

    Este informe tiene errores GRAVES. Habla de un exoplaneta como Kepler186f diciendo que tiene el
    tamaño de la tierra. Pregunta: ¿Que entienden en este sitio por:el término exoplaneta? Y como si
    fuera poco, usan el termino como vinculo al artículo original, donde es bien
    claro que se trata de una megatirerra con una masa 17 veces superior a la de
    nuestro planeta. Seriedad cero!!