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CIENCIA DE LA SEMANA 27 de enero - 2 de febrero

La semana de los monos transgénicos y del “Pekín, tenemos un problema”

Una técnica capaz de copiar y pegar ADN fácilmente en macacos y el posible fracaso de la misión china a la Luna marcan una semana en la que también se ha denunciado la “narcodeforestación” de los bosques de América Central

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Esta semana, investigadores chinos han utilizado por primera vez en monos una nueva técnica para manipular los genomas de plantas y animales. La técnica, denominada CRISPR, permite copiar y pegar ADN con mayor precisión y rapidez que los métodos anteriores, abriendo la puerta a la creación de monos transgénicos con alzhéimer o párkinson, enfermedades difíciles de recrear hasta la fecha en primates no humanos.

Macacos en los que se ha probado la técnica de copiar y pegar ADNAmpliar

Macacos en los que se ha probado la técnica de copiar y pegar ADN / Cell

El avance, liderado por el embriólogo Jiahao Sha, de la Universidad Médica de Nanjing, consiste en la edición de los genes de los monos gracias a una proteína bacteriana que corta con precisión el ADN. Este kit de cirugía molecular ya fue considerado uno de los 10 mejores descubrimientos científicos de 2013, según la revista Science. Su empleo ahora en macacos ha provocado las críticas de organizaciones animalistas como la Humane Society International, que cree que la técnica puede aumentar la utilización de monos en investigación biomédica. Sin embargo, el avance ha sido aplaudido por prestigiosos científicos, como el genetista George Church, de la Universidad de Harvard (EEUU), que cree que servirá para desarrollar tratamientos para enfermedades humanas hoy incurables.

La semana que hoy acaba también ha estado marcada por la intriga de saber qué pasará con la misión china a la Luna. El robot Conejo de Jade (Yutu, en chino) se posó en la superficie de la Luna el 14 de diciembre, con el objetivo de estar un año estudiando el satélite de la Tierra. Sin embargo, los medios de comunicación estatales han anunciado una “anormalidad en el control mecánico” de Yutu, que podría abortar la misión y retrasar el envío de astronautas chinos a la Luna, planificado para alrededor de 2020.

Dinero negro lavado en la selva

Ya en la Tierra, investigadores estadounidenses han denunciado esta semana la existencia de una “narcodeforestación” en los bosques tropicales de América Central. Los científicos, dirigidos por Erik Nielsen, de la Universidad del Norte de Arizona, han observado que los grandes traficantes de droga están talando miles de árboles de países como Guatemala y Honduras, a menudo en áreas protegidas, para establecer explotaciones ganaderas en las que lavar el dinero negro del narcotráfico, además de construir pistas de aterrizaje y carreteras clandestinas para facilitar sus movimientos.

Científicos españoles han descubierto un mecanismo que controla el crecimiento de las plantas

En Barcelona, científicos del Instituto de Investigación Biomédica (IRB) y del Instituto de Biología Molecular del CSIC han descubierto un mecanismo molecular que controla el crecimiento y el desarrollo de las plantas. Se trata del funcionamiento de las auxinas, unas hormonas de las plantas que actúan sobre su ADN para determinar cómo será su tamaño y arquitectura. Las auxinas, según ha detallado en un comunicado el IRB, favorecen la iniciación de la raíz, la floración y la caída de la flor, además del crecimiento, el desarrollo y la ralentización de la caída del fruto. Conocer su mecanismo puede tener aplicaciones prácticas, ya que estas hormonas, además, se utilizan en agricultura para producir frutos sin semillas, evitar la caída de la fruta e incluso como herbicidas.

Recreación del nuevo titanosaurio descrito en ChinaAmpliar

Recreación del nuevo titanosaurio descrito en China / Universidad de Pensilvania

En EEUU, investigadores del Hospital Infantil de Boston han anunciado avances en ratones hacia un posible, y todavía lejano, tratamiento con proteínas que harían que células madre de los pulmones se conviertan en las células necesarias para reparar tejidos dañados en enfermedades como el enfisema y la fibrosis pulmonar.

En China, un equipo liderado por paleontólogos de la Universidad de Pensilvania (EEUU) ha descrito una nueva especie de dinosaurio a partir de restos fósiles hallados en el noroeste del país. La especie, herbívora y bautizada Yongjinglong datangi, pertenecía a los titanosaurios, un grupo cuyos miembros están entre los seres vivos de mayor tamaño que han pisado la Tierra. El ejemplar de Yongjinglong estudiado, que vivió hace 100 millones de años, era de medio tamaño: no llegaba a los 20 metros de longitud, por lo que los investigadores creen, apoyándose además en rasgos anatómicos, que se trataba de un individuo joven.

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