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CIENCIA DE LA SEMANA 23-19 de diciembre

Un robot que quiere evitar ‘Fukushimas’ y una nueva bolsa de agua del tamaño de Irlanda

Un androide capaz de conducir coches y subir escaleras y el hallazgo de un gigantesco acuífero escondido bajo el hielo de Groenlandia han marcado una semana en la que también se ha registrado el mayor terremoto por el volcán de El Hierro y se ha descubierto una posible luna fuera del Sistema Solar

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El 11 de marzo de 2011, cuando un tsunami barrió la costa noreste de Japón y con ella la central nuclear de Fukushima, la humanidad se dio cuenta de que estaba sola para enfrentarse a la catástrofe. Los robots no eran capaces de acceder a los reactores para liberar los gases que se acumulaban en su interior y evitar explosiones. Para los humanos, también era una misión imposible.

El equipo de SCHAFT levanta los brazos del robot en señal de victoriaAmpliar

El equipo de SCHAFT levanta los brazos del robot en señal de victoria / Darpa

El desastre de Fukushima llevó a la agencia de investigación militar de EEUU, Darpa, a lanzar un desafío internacional: ofrece dos millones de dólares al equipo que cree robots capaces de enfrentarse a situaciones como la vivida en la planta nuclear japonesa. Los autómatas tendrán que ser capaces de retirar escombros, caminar entre obstáculos, conducir coches, subir escaleras, abrir puertas, manejar herramientas y otras tareas sencillas para un humano pero imposibles para los robots actuales.

El pasado fin de semana tuvo lugar en Homestead (EEUU) uno de los torneos preliminares entre los equipos que han aceptado el desafío. El ganador fue el asombroso SCHAFT, desarrollado por la empresa japonesa Schaft, recién adquirida por Google. Gill Pratt, experto en robótica de Darpa, recordó que 110 años antes los hermanos Wright habían conseguido que un avión volase durante 12 segundos recorriendo poco más de 36 metros, pero que pasito a pasito ese ansia por volar acabó llevando al ser humano a la Luna. “[Los robots] serán lentos, y fracasarán a menudo, pero esperamos que los modestos avances de hoy sean un buen siguiente paso para ayudar a salvar a la humanidad de los desastres”, proclamó Pratt.


Vídeo | El robot SCHAFT ejecuta varias pruebas del reto de la agencia Darpa /


El desafío de Darpa ha sido una de las noticias más destacadas en el mundo de la ciencia en los últimos días, pero hay muchas más. Esta semana se ha sabido que un equipo internacional de astrónomos ha detectado la que podría ser la primera luna observada fuera de las fronteras del Sistema Solar, concretamente en la constelación de Sagitario, cuya estrella más brillante se encuentra a unos 145 años luz de la Tierra. Los autores reconocen que todavía dudan de si se trata de una luna orbitando un gran planeta o de si es un planeta del tamaño de Neptuno orbitando alrededor de una estrella. Como recuerda la revista Nature, se han hallado más de 1.000 planetas más allá del Sistema Solar, pero ninguna luna hasta la fecha.

En España, la isla canaria de El Hierro sufrió el viernes el mayor terremoto desde que comenzó la erupción del volcán submarino en 2011: un seísmo de magnitud 5.1. Los expertos del Instituto Volcanológico de Canarias también han detectado un abombamiento de la isla de casi seis centímetros, lo que sugiere que el magma se está moviendo en busca de una salida y el volcán podría reactivarse en los próximos días.

Falsa acupuntura

También esta semana se ha conocido el hallazgo en el sureste de Groenlandia de una gigantesca bolsa de 154.000 millones de toneladas de agua líquida bajo el hielo de la isla. Un equipo de científicos, liderado por Rick Forster, de la Universidad de Utah, y Lora Koenig, de la NASA, han señalado en un comunicado que si el acuífero se vaciara en el océano el nivel del mar subiría cuatro milímetros. Los investigadores creen que la gruesa capa de nieve que cubre la región en invierno aísla al acuífero de las gélidas temperaturas exteriores, permitiendo que el agua, procedente de la nieve fundida en verano, permanezca líquida todo el año. La bolsa de agua tiene una superficie de unos 70.000 kilómetros cuadrados, similar a la de países como Irlanda y Georgia.

La glacióloga Lora Koenig toma datos de la bolsa de agua hallada en GroenlandiaAmpliar

La glacióloga Lora Koenig toma datos de la bolsa de agua hallada en Groenlandia / NASA

En el ámbito de la salud, los datos de un nuevo estudio han sugerido que la acupuntura es una pseudociencia. La investigación, publicada en la revista especializada Cancer, muestra el seguimiento a medio centenar de pacientes de cáncer de mama sometidas a acupuntura para paliar los sofocos y dolores musculares provocados por la quimioterapia. Todas aseguraron haber notado una mejora en sus síntomas, pese a que la mitad de ellas en realidad había recibido sin saberlo una falsa acupuntura, sin insertar las agujas. Los autores, de la Universidad de Maryland (EEUU), achacan la mejoría al poderoso efecto placebo.

También esta semana, arqueólogos de la Universidad del País Vasco han anunciado el descubrimiento en Álava de campos dedicados al cultivo intenso de la vid hace 1.000 años. El antiguo viñedo perteneció a Zaballa (Iruña de Oca), un poblado medieval abandonado en el siglo XV. Es uno de los más de 300 despoblados registrados en Álava, espacios rurales abandonados en época histórica que hoy son investigados para comprender el funcionamiento de las sociedades del pasado.

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COMENTARIOS

  • J.Diaz

    Quizas deberian ustedes recordar que la darpa es una agencia del miisterio de guerra yanqui — no, no es un error, la he llamado como quiero — y que sus intereses soo son crear nuevas manera de atacar a los demas y matar mas y mejor.
    Por eso la I.A. solo se usa en drones asesinos y no en robot domesticos.
    Ese trasto tan inquietante nunca intervendra en catastrofes, si llegamos a verlos seran termineitor que asesinara “reveldes” como ahor alo hacen los drones aereos.
    Y deberian recordar que en la mayor parte del mundo , cunaod se pregunta, las personas declaran que son lso yanquis y no otros la mayor amenaza para la paz mundial.
    Ya, luego quieren emigrar alli, es logico, es el unico territorio en el que no van a sufrir la guerra en propia carne.
    La ciencia, por desgracia, sigue en manos de aquellos que primero buscan como usar los descubrieintos para matar y luego ya veremos.

    J.Diaz