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Nobel para la predicción de la partícula que nos da masa y permite que existamos

Peter Higgs y François Englert reciben el galardón de la Real Academia Sueca de las Ciencias por el descubrimiento teórico del bosón de Higgs. El premio ha llegado después de la observación de la partícula en el acelerador LHC del CERN el año pasado

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François Englert y Peter Higgs, en julio de 2012, tras descubrirse el bosón. Ampliar

François Englert y Peter Higgs, en julio de 2012, tras descubrirse el bosón. / CERN

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El premio Nobel de Física de 2013 no dio ninguna sorpresa. François Englert, de la Universidad Libre de Bruselas, y Peter Higgs, de la Universidad de Edimburgo, han recibido el galardón de la Real Academia Sueca de las Ciencias. Ambos plantearon de forma independiente en 1964 una teoría que explicaba cómo obtenían su masa las partículas subatómicas. Una especie de campo de fuerza, o una pegajosa melaza cósmica, hace que esos bloques fundamentales que componen la materia se muevan con mayor o menor dificultad dependiendo de su masa. Se comportaban, de algún modo, como distintos objetos en el agua, que avanzan sin apenas resistencia cuando son hidrodinámicos o progresan con dificultad si no gozan de esa característica. Sin el bosón de Higgs, las partículas no tendrían masa y el universo tendría muy poco que ver con el que conocemos. Sin el impedimento de la masa, todas las partículas viajarían a la velocidad de la luz y, con tantas prisas, no encontrarían el tiempo para asociarse y formar estrellas, seres humanos o playas que fotografiar con Instagram.

Por ese descubrimiento fundamental del conocimiento de nuestro universo, que recibió la confirmación experimental cuando la partícula apareció en los detectores de acelerador LHC, en el CERN, han recibido Englert y Higgs su Nobel. Robert Brout, que colaboró con Englert en el descubrimiento, murió en 2011 y no ha podido compartir el premio. Otros investigadores como Carl Hagen, Gerald Guralnik o Tom Kibble, que también realizaron grandes contribuciones al conocimiento teórico del campo de fuerza que otorga la masa, nunca recibirán el reconocimiento del Nobel. El año pasado, Guralnik afirmaba que todos estos físicos “merecerían una parte de ese premio, pero que, por supuesto, eso requeriría revertir la tradición de premiar a un máximo de tres personas cada año”. Menos optimista era un sexto hombre, Philip Anderson, de la Universidad de Princeton, que también había realizado aportaciones en este terreno y reconocía que su tarea no era del todo reconocida. “Si alguien recibe el Nobel por este descubrimiento no seré yo y probablemente tampoco el pobre Peter Higgs”, añadía el pasado año a Materia.

¿Cómo funciona la materia?

Es posible que con este premio el comité de los Nobel dé por clausurado el reconocimiento a los hallazgos relacionados con el Modelo Estándar de Física de Partículas, la mejor explicación que tenemos sobre el funcionamiento de la materia en su nivel más básico. En el CERN, el encargado de comprobar en la realidad que la partícula predicha existe, han participado demasiados investigadores y el Nobel no ha querido cambiar su tradición.

En una llamada telefónica con la sala de prensa en la que se anunció el galardón, Englert pedía continuamente que le repitiesen las preguntas. “No sé si es el teléfono o es mi oído”, añadía, recordándonos el medio siglo que ha pasado desde que realizó su gran aportación al conocimiento del mundo. Peter Higgs, el más célebre de los premiados, ni siquiera pudo ser contactado. No ha levantado ninguno de los teléfonos a los que le llamaron para anunciarle que había recibido el premio más deseado por los científicos. Guralnik, después de una diplomática valoración de la labor de sus colegas, reconocía a Materia que no había perdido la esperanza de ser reconocido con el Nobel. “Todos los físicos somos humanos y  la decisión del comité apesta un poco; sentimos que hicimos una contribución enorme”, afirmaba poco después de conocer el anuncio.

«Todos los físicos somos humanos. La decisión del comité apesta un poco»


Gerald Guralnik
Miembro del equipo estadounidense que propuso una teoría del origen de la masa

Polémicas aparte, pocos dudan de que el avance científico premiado hoy es uno de los más importantes de los últimos tiempos. Cuando el CERN anunció que sus detectores habían capturado el bosón de Higgs, Frank Wilczek, premio Nobel de Física en 2004, aseguró a Materia que se trataba “del descubrimiento del siglo en física”. Rolf Heuer, director del CERN, aseveró que el hallazgo era más importante que la llegada del hombre a la Luna. “Es fundamental para nuestra existencia y por eso creo que es un gran momento para la ciencia”, señalaba. “La llegada a la Luna fue un gran logro, pero fue un logro tecnológico, no un descubrimiento de las fuerzas de la naturaleza”, concluía. La física, no descansa, y después de resolver el misterio del Higgs ya se adentra en territorio desconocido.



Los españoles del higgs ya trabajan para la 'competencia'

El año pasado, mientras el CERN anunciaba el descubrimiento del bosón de Higgs, 50 investigadores y técnicos españoles que habían contribuido a ese descubrimiento estaban en la cuerda floja. Sus contratos peligraban por la falta de financiación del Centro Nacional de Física de Partículas, Astropartículas y Nuclear (CPAN) donde trabajaban, informa Nuño Domínguez.

Un poco más de un año después se han confirmado las quinielas y el Premio Nobel de Física ha sido para los dos padres teóricos del bosón de Higgs. Lamentablemente también se confirma la situación cada vez más “dramática” en el CPAN, según la define su coordinador  Toni Pich. “Ahora ya solo mantenemos 15 contratados de esos 50, mientras el Gobierno nos ha dado un año más de vida, pero sin financiación adicional”, explica. Si el año pasado a los españoles del higgs se les acababa el contrato, este año muchos ya no están.

“No es que se hayan ido al paro, algunos han sido contratados por grupos de investigación en España y muchos otros por grupos de otros países, es decir, que ya trabajan para la competencia”, explica Pich.

El CPAN aporta solo una parte de los 200 científicos y técnicos españoles que trabajan en el CERN, sede del acelerador de partículas más potente del mundo donde el año pasado se descubrió por fin el higgs. Pero Pich alerta de que la situación dramática del CPAN se extiende al resto del sistema científico de España. “Hemos hecho una gran inversión en formar gente joven de primerísimo nivel, que han hecho una contribución esencial al descubrimiento del higgs y que ahora corremos el riesgo de perder”, señala Pich.



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COMENTARIOS

  • Corrigiendo

    El campo de Higgs (no el bosón) da masa solo a las partículas fundamentales (fermiones y bosones). La práctica totalidad de la masa que tenemos es debida a la interacción nuclear fuerte, que es la que mantiene unidos a los quarks (fermiones) para formar hadrones (entre ellos, los protones y neutrones, que es de donde viene casi toda nuestra masa).

  • albeano oscar alderete peralta

    Corrección perfecta. Se trata del campo de Higgs que da masa solamente a las partículas fundamentales y casi la totalidad de la masa que tenemos se debe a la interacción nuclear fuerte (recordemos que hay otra llamada débil) y que, precisamente, dicha interacción es la que mantiene unidos a los quarks para formar hadrones de donde proviene casi toda nuestra masa.