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El único animal inmune al cáncer revela su secreto

El ratopín rasurado, un roedor de África, no sufre tumores gracias a una variante del ácido hialurónico, la misma molécula que ya se usa en inyecciones antiarrugas en humanos, según un estudio

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Un ratopín rasurado. / Brandon Vick/ U. Rochester

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Es uno de los mamíferos más raros del mundo y posiblemente uno de los más feos, pero todos deberíamos envidiarle. Es el ratopín rasurado, un roedor sin pelo que vive bajo tierra en las sabanas de África, se organiza en colonias como las hormigas, nunca bebe agua y, sobre todo, es el único animal conocido que no sufre cáncer. Un reducido grupo de investigadores de varios países estudia a esta criatura capaz de vivir hasta 30 años, un récord absoluto entre roedores , en busca de nuevas claves para alargar la vida de los humanos.

Hoy, un equipo de investigadores de EEUU explica por fin por qué este animal es inmune al cáncer. Es gracias a una sustancia llamada ácido hialurónico y que es bien conocida por los humanos, pues ya se usa, por ejemplo, para borrar los efectos del paso del tiempo con inyecciones que corrigen las arrugas. La clave, dicen, es que el ratopín aprovecha esta sustancia mucho mejor que el resto de mamíferos, “hasta los límites de lo posible”.

“Este animal nos va a enseñar cómo ser inmunes al cáncer”, asegura a Materia Andrei Seluanov, investigador de la Universidad de Rochester (EEUU) y coautor del estudio que describe en Nature el nuevo hallazgo. El ratopín ya nos había enseñado muchas otras cosas. El Heterocephalus glaber es el único mamífero que vive como los insectos sociales, con una reina todopoderosa a la que sirven obreros y soldados que no dudarían en matar a cualquier ratopín ajeno a la colonia. Además de su sorprendente longevidad y ausencia de cáncer, este animal es también insensible al dolor que causa el ácido en la piel.

Aplicación en humanos

“Mis estudiantes dicen que es como una salchicha con dientes”, bromea Seluanov.  Este investigador ruso lleva estudiando a estos roedores desde hace casi una década. Los animales corretean en su laboratorio de urna a urna a través de túneles mantenidos a la temperatura y humedad exactas del subsuelo africano: 32 grados. Los datos acumulados por otros equipos, basados en el estudio de 1.500 ratopines durante 25 años, indican que sólo uno desarrolló cáncer, explica Seluanov. Es algo nunca visto. “El 95% de los ratones de laboratorio desarrollan cáncer y, en libertad, la tasa es del 75% porque los roedores son especialmente vulnerables a esta enfermedad”. Por eso el el ratopín, o rata topo calva, que vive 10 veces más que los ratones convencionales y no tiene cáncer, es un animal extraordinario.

“Mis estudiantes dicen que es como una salchicha con dientes”

Seluanov, junto a investigadores en China e Israel, ha encontrado por fin el compuesto responsable de la inmunidad de este animal a los tumores que acorralan al resto de mamíferos. Se trata de una sustancia viscosa que aisló en su laboratorio y que se conoce como ácido hialurónico. Es una cadena con átomos de carbono e hidrógeno que producen la mayoría de las células del cuerpo y que ayuda, entre otras cosas, a controlar el crecimiento de los órganos hasta su tamaño adecuado. Al contrario que el ácido hialurónico que producen los ratones y los humanos, la variante del ratopín es una cadena mucho más grande y larga. El gran tamaño de esta molécula es fundamental para conferir protección ante el cáncer”, explica Seluanov.

Hasta ahora se sabía que esa sustancia viscosa era la responsable de darle al ratopín la prodigiosa elasticidad de su piel para reptar por los túneles. Ahora, Seluanov demuestra que la misma molécula es también responsable de bloquear el desarrollo de tumores. El estudio muestra que si se elimina el ácido hialurónico de ratopín, las células comienzan a dividirse sin control generando tumores.

“Estoy bastante seguro de que encontraremos la forma de aplicar este descubrimiento para tratar el cáncer en humanos”

Una vez desvelado el secreto del ratopín, queda por ver si se puede aplicar para lograr que los humanos vivan más de 100 años sin cáncer. Es algo que llevará mucho tiempo, aunque hay ventajas, como por ejemplo que el ácido hialurónico ya se usa en tratamientos. “La variante de esta sustancia producida en células evita, por ejemplo, que los huesos de la rodilla rocen unos con otros y ya se usa en pacientes con artritis”, explica Seluanov. “El compuesto también es un sustituto del botox y se inyecta bajo la piel para quitar las arrugas”, añade. Ahora su equipo va a crear ratones transgénicos que producirán ácido hialurónico de ratopín. Si todo va bien, después habría que probar si también funciona en células humanas y buscar dianas terapéuticas para aumentar la producción de este ácido. “Estoy bastante seguro de que encontraremos la forma de aplicar este descubrimiento para tratar el cáncer en humanos”, asegura Seluanov.

“Es un trabajo muy interesante, como todos los estudios previos realizados en este modelo animal”, opina Carlos López-Otín, bioquímico de la Universidad de Oviedo y experto en la investigación de las claves del envejecimiento, en su caso basado en enfermedades humanas de senectud prematura. Su equipo, explica, quiso participar en la secuenciación del genoma de este roedor, aunque al final no lo logró y fueron otros equipos los que lo hicieron en 2011. “Se abre ahora un camino largo pero muy interesante hacia la validación en otras especies, incluso en humanos, de la idea de que la modulación de la ruta bioquímica del ácido hialurónico puede tener efectos semejantes a los observados en este atípico y extraordinario roedor”, señala.



'Ácido hialurónico, de los cosméticos al cáncer'

En este trabajo se describe que los ratopines rasurados tienen unos niveles anormalmente altos de un componente habitual de la matriz extracelular, concretamente el ácido hialurónico polimerizado, que es una especie de malla flexible y resistente que fabrican las células de todos los tejidos a su alrededor. El ratopín rasurado es un pequeño mamífero subterráneo que no tiene pelo y, por lo tanto, al faltarle esta protección de la piel, no es raro que haya desarrollado como adaptación una piel excepcionalmente flexible y resistente a la abrasión. Es decir, se trata de una adaptación evolutiva que sustituye la falta de pelo por una piel extra-resistente. En este sentido, es importante recordar que el ácido hialurónico es, junto con el colágeno, el componente más importante de muchos cosméticos que mejoran la elasticidad de la piel y se usa en las inyecciones tópicas para eliminar arrugas.

Más inesperada es la observación de que el exceso de ácido hialurónico polimerizado parece ser el responsable de que el ratopín rasurado y sus células sean también excepcionalmente resistentes al cáncer. La relación entre el ácido hialurónico y el cáncer es muy compleja. Hay muchos estudios en los que las células cancerosas se benefician de tener una rica malla de ácido hialurónico a su alrededor, pero también hay estudios, aunque menos, que dicen lo contrario. Es muy posible que los efectos dependan de muchas otras variables, como el componente inflamatorio, que también es sensible al ácido hialurónico y que puede tener un efecto positivo o negativo sobre el cáncer. En resumen, se lleva muchos años trabajando sobre cómo tratar el cáncer a través del ácido hialurónico, tanto destruyéndolo como reforzándolo, y todo este esfuerzo aún no ha dado frutos claros. El trabajo que ahora se publica en Nature sobre el ratopín rasurado sin duda reactivará el interés en la conexión entre ácido hialurónico y el cáncer.

Manuel Serrano, investigador del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas en el grupo de supresión tumoral




REFERENCIA

'High-molecular-mass hyaluronan mediates the cancer resistance of the naked mole rat' doi:10.1038/nature12234


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COMENTARIOS

  • Anonimo

    La noticia es muy buena para poder tratar con el problema del cáncer pero, tengo una duda, han estado infectando con cáncer a todos los animales hasta encontrar uno que sea inmune? y por cierto… como hace para poder vivir sin beber agua?

    • Sonia Medeles

      Los animales “se inducen” no se “infectan” porque el cáncer no es un virus ni una bacteria. Y pues si, en todas estas pruebas con modelos animales, se inducen con agentes químicos cancerígenos. Es cruel pero es la forma del avance en la cura de enfermedades

    • Juan

      lo que pasa es que la mayoria de ratas (75%) desarrollan cancer , esta rata no la desarrolla, la unica diferiencia con las otras ratas son sus largas cadenas de acido hialuronico…

  • Diego Monserrat

    La vida moderna nos ha traído el Cáncer entre otras cosas… Porque no buscan, mejor, un estilo de vida que nos mantenga alejados de la enfermedad en vez intentar encontrar curas?

    • gerard

      No es el estilo d vida, aunque ayuda. Es la vejez. Nadie te obliga a tener tu estilo d vida. Ere tu quien eliges donde te metes por estos mundos d dios. Aunque derivar la culpa a otros siempre ha funcionado como analgesico emocional. ;-)

    • jemegia

      1. Los estilos de vida “anticáncer” ya se conocen, pero el fantasma del cáncer nunca puede ser eliminado.
      2. Es cuestión de probabilidades. Imagínate que, para tener cáncer, en un (terrorífico) sorteo tienes que tirar 10 dados: si sacas el número 1 en todos a la vez, te ha tocado. Determinados estilos de vida hacen que tires los dados más a menudo. Otros estilos de vida hacen que los tires menos a menudo. Determinadas herencias genéticas hacen que algunos dados estén cargados. Pero al final toca tirar los dados.
      3. Y la clave de su extensión, sí, es la vida moderna, que hace que ahora tiremos los dados el doble de veces por la sencilla razón que vivimos el doble. Antes la gente sencillamente moría antes de sacar el resultado. Pero no nos la ha traído “la vida moderna”. En la Antigüedad, muchos que llegaron a viejos (normalmente gente adinerada que podía comer bien todos los días) murieron de cáncer. Pero solo unos pocos llegaban a viejos.
      4. Y esa es la razón por la que la prevención no basta. El cáncer sigue ahí, y cada año que vivimos es una probabilidad más. La única solución a perpetuidad, y lógicamente acompañada de evitar comportamientos que “carguen los dados”, es encontrar una cura por si nos toca.

  • Erick Rafael Ibarra Coronado

    @075b419d790c37a06a373ff7ad83b725:disqus de echo ya esta comprobado de que el cáncer viene desde ancestros y no por nuestro “estilo de vida” el echo de que antes no se conociera el cáncer no implica que no existiera…
    @3f3824d79719439ebac9568b55accfc8:disqus no no han infectado a todos los que les son posibles, esto lo dieron ya que en ese lab usan a este roedor y uno de sus tesistas quería hacer algo con este roedor con cancer, al fallar todos los intentos por que tuviera cáncer el dr dio esta “posible” teoría (intrépidamente) y con mas estudios se “comprobó” esta teoría…
    me pregunto si “consumir” o inyectarse ácido hialurónico (comercial) ayudaría a enfrentar el cancer

  • boludoz1 .

    El problema es que el ser humano esta hecho originalmente para vivir 20, 30 o 40 años nomas. Ahora todos comprando ácido hialuronico, que ni siquiera es el mismo que el del animal.