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Se busca “mujer intrépida” para parir un bebé neandertal

Un biólogo de Harvard sugiere crear un grupo de neandertales en un país sin obstáculos legales, una posibilidad técnicamente dudosa y éticamente “horrorosa”, según otros expertos

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George Church plantea implantar un embrión con ADN neandertal en una madre de alquiler / T. Harinaivo

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El experto en biología sintética George Church acaba de relanzar una polémica propuesta para resucitar mediante ingeniería genética al neandertal, una especie humana desaparecida de la faz de la Tierra hace unos 30.000 años. En un nuevo libro y en una entrevista con la revista alemana Der Spiegel, Church plantea que “un ser humano femenino muy intrépido” sirva como madre de alquiler, siempre que “la clonación humana sea aceptable para la sociedad”.

Recreación de un neandertal trajeado en el Museo Neandertal de Mettmann (Alemania)Ampliar

Recreación de un neandertal trajeado en el Museo Neandertal de Mettmann (Alemania) / H. Neumann

La comunidad científica posee un borrador del genoma del neandertal desde 2009 y, por lo tanto, conoce las diferencias básicas con nuestro genoma. Para obtener un individuo de esta especie extinta, habría que llevar a cabo miles o incluso millones de cambios en los genes de una célula madre de un humano moderno para convertirlos en neandertales. Es un reto científico de primer orden. Y esta célula con ADN neandertal sintético se introduciría en un embrión de apenas cinco días, que a su vez se implantaría en una madre voluntaria. A los nueve meses, la mujer pariría un bebé similar a un neandertal, 30.000 años después del último nacimiento natural. Church sostiene que en su laboratorio de la Escuela Médica de Harvard (Boston, EEUU) ya han desarrollado la técnica para lograrlo.

“Podemos clonar todo tipo de mamíferos, así que es muy probable que podamos clonar un humano. ¿Por qué no podríamos hacerlo”, lanza Church. “¿Quizá porque está prohibido?”, replica el periodista de Der Spiegel. “Quizá eso sea cierto en Alemania, pero no está prohibido en todo el mundo. Y, por otro lado, las leyes pueden cambiar”, responde el experto en biología sintética.

¿Ayuda ante una epidemia?

No es la primera vez que Church afirma que es posible obtener un neandertal en el laboratorio. En 2009, el científico aseguró al diario The New York Times que con 30 millones de dólares se podía conseguir, aunque en aquella ocasión habló de emplear el útero de una chimpancé, y no el de una mujer, para evitar problemas éticos. Desde entonces, la habilidad de los científicos para leer y escribir genomas se ha multiplicado.

Church cree que los neandertales podrían incluso “convertirse en una fuerza política”

“Sabemos que los neandertales tenían una capacidad craneal mayor que la nuestra. Podrían ser incluso más inteligentes que nosotros. Cuando llegue la hora de enfrentarse a una epidemia, abandonar el planeta o lo que sea, es posible que su forma de pensar nos resulte de ayuda”, expone Church, dibujando un mundo de ciencia ficción. Su último libro se titula Regénesis: cómo la biología sintética reinventará la naturaleza y a nosotros mismos.

En Der Spiegel, Church no habla de crear un solo neandertal, sino de una cohorte, un grupo de individuos, para que tengan un sentido de identidad. “Quizá podrían incluso crear una nueva cultura neoneandertal y convertirse en una fuerza política”, aventura el biólogo de Harvard.

Escepticismo

“Si Church puede clonar un mamífero extinguido, que lo demuestre”, replica Carles Lalueza, un investigador del CSIC que contribuyó a la consecución del genoma neandertal. Hasta la fecha, recuerda, sólo se ha conseguido clonar un mamífero desaparecido: el bucardo, una subespecie de cabra montesa cuyo último ejemplar murió en 2000 aplastado por un árbol. Tres años después nació el que era el primer clon de un animal extinguido, pero apenas vivió diez minutos por un fallo pulmonar.

«Si Church puede clonar un mamífero extinguido, que lo demuestre»


Carles Lalueza
Investigador del CSIC

Pero aquel caso fue diferente, como subraya Lalueza. Los investigadores que clonaron al bucardo, del Centro de Tecnología Agroalimentaria de Aragón, tenían muestras de tejidos muy recientes, de los últimos animales vivos, no restos fosilizados enterrados en cuevas durante milenios como es el caso de los neandertales. “El genoma del neandertal que tenemos ahora mismo es de baja calidad, con muchos espacios en blanco. Y en la actualidad no hay tecnología de ingeniería genética capaz de modificar todas las posiciones necesarias para obtener un genoma neandertal a partir de uno humano”, advierte, poniendo en duda las afirmaciones de Church.

En cualquier caso, opina el investigador del CSIC, el mayor problema no es tecnológico. “Esto no sería aprobado por ningún comité ético”, alerta. A Lalueza le parece directamente “horroroso” que Church sugiera llevar a cabo la clonación en un país no occidental, que permitiera establecer sin problemas una comunidad de neandertales en su territorio.

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