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La ‘energía del futuro’ sirve para fabricar la bomba atómica

Investigadores británicos revelan la receta para construir una bomba nuclear a partir de torio, considerado hasta ahora un combustible idóneo para sustituir al uranio en los reactores

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Torio en el centro de investigación atómica Bhabha, en Bombay (India) Ampliar

Torio en el centro de investigación atómica Bhabha, en Bombay (India) / India Defence

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La supuesta energía del futuro, la que prometía suministrar electricidad a todo el planeta sin emisiones de CO2, acaba de sufrir un batacazo monumental. El torio, el combustible maravilloso capaz de sustituir al uranio en los reactores nucleares, también puede ser empleado para fabricar una bomba atómica con relativa facilidad, un defecto hasta ahora negado. Y la señal de alarma no llega a través de un pequeño grupo ecologista, sino en un titular a toda página de la revista Nature firmado por científicos de la Universidad de Cambridge y el Colegio Imperial de Londres, entre otros.

«Conseguir material con el que fabricar una bomba es difícil pero no imposible»


Stephen Ashley
Ingeniero nuclear de la Universidad de Cambridge

Como demostración de su denuncia, los investigadores, encabezados por el ingeniero nuclear Stephen Ashley, dan la receta para preparar la bomba nuclear a partir de torio. Bastan 1.600 kilos de este metal para producir los ocho kilos de uranio-233 considerados suficientes para fabricar una bomba por el Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA). Sólo se requiere bombardear el torio con neutrones durante un mes y un cóctel químico para facilitar el paso de torio a uranio-233, algo que se puede hacer en secreto en una instalación pequeña, como uno de los 500 reactores de investigación que existen en el mundo.

“Es factible obtener esta cantidad de uranio-233 mediante este proceso en menos de un año”, explican los investigadores. El uranio-233 no se emplea hoy en día en los reactores nucleares comerciales, aunque EEUU acumuló dos toneladas durante la Guerra Fría.

“Conseguir material con el que fabricar una bomba es difícil pero no imposible”, señala Ashley. “No creo que haya que prohibir temporalmente la investigación con torio, pero es necesaria una precaución apropiada por parte de los organismos nacionales e internacionales y confío en que ya se está teniendo”, opina. Sin embargo, los autores piden al OIEA y al Grupo de Proveedores Nucleares “mayor vigilancia contra actividades subrepticias relacionadas con este elemento”.

El ex combustible perfecto

El torio parecía un combustible perfecto. Al contrario que el uranio que hoy nutre los reactores nucleares, abundante en países inestables como Kazajistán y Níger, el torio aparece en países con democracias consolidadas. Se estima que Brasil cuenta con 1,3 millones de toneladas, India con 850.000, Australia con 520.000 y EEUU con 434.000. Además, se calcula que un gramo de torio produce al menos 40 veces más energía que un gramo de uranio. Y con residuos mucho menos radiactivos. Era la energía del futuro y EEUU, China, India y Reino Unido investigan en la actualidad con ella, para producir reactores comerciales de torio.

EEUU, China, India y Reino Unido investigan para producir reactores de torio

Ya en la década de 1990 el premio Nobel de Física Carlo Rubbia propuso instalar en Aragón un reactor experimental de torio, pero el proyecto, bautizado con sorna Rubbiatrón, se descartó por su alto coste (20.000 millones de pesetas) y por la fuerte oposición política y social.

Los firmantes de la advertencia en Nature creen que “dado que es necesario disponer de un reactor de investigación para irradiar torio, la amenaza a la seguridad más probable procedería de países con planes de proliferación nuclear, no de organizaciones terroristas”. Son países como Corea del Norte, Irán, Paquistán e Israel, aunque Ashley prefiere no mencionarlos (“soy ingeniero nuclear, no un experto en seguridad global”).

“El torio no es tan benigno como se ha sugerido y nosotros hacemos un llamamiento a un mayor debate sobre sus riesgos asociados. Así, podremos garantizar un futuro nuclear más seguro”, concluyen los autores.


REFERENCIA

'Nuclear energy: Thorium fuel has risks' DOI: 10.1038/492031a


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COMENTARIOS

  • Diverso

    Cualquier tecnología es capaz de causar daño si de eso se trata. Lo que se está comentando es descalificar toda un conjunto de tecnologías porque potencialmente y en las manos equivocadas pueden llegar a causar mucho daño. Dicho esto vamos a explicar un poco de qué estamos hablando.

    Desde 1942 se sabe que el torio (Th232) es fértil y que al ser bombardeado con neutrones se produce Protactinio (Pa233) con una vida media de 28 días (si mal no recuerdo). Este Pa233 beta decae a uranio 233 (U233) que es uno de los combustibles nucleares más útiles que podrían existir. Luego ese U233 se puede utilizar en un reactor nuclear o incluso, siendo más malvado, producir un arma nuclear.

    El torio se puede encontrar en muchos sitios, porque es muy abundante pero, para producir Pa233 hace falta una fuente de neutrones, normalmente un reactor nuclear. Luego hay que extraer el Pa233 antes de que empiece a producirse U232, que además de no ser fisible algunos de los isotopos que se producen en su cadena de decaimiento produce mortales rayos gamma, de los que no se pueden proteger fácilmente los productores de una potencial bomba. Así que si no extraemos de forma temprana el Pa233, el producto que obtengamos estará contaminado por U232 que matará a quien se ponga cerca y destruirá la electrónica del dispositivo, además de indicar fácilmente su ubicación. Esa es la razón por la cual, hasta la fecha, no se ha producido ningún dispositivo 100% con U233. Hay un sólo caso concreto que fue Operation Teapot donde se hizo explotar un dispositivo con U233, pero incluso entonces creo que no era sólo U233. Tendríamos que extraer el Pa233 de forma continua a medida que se produce, y lo podríamos hacer… pero no es fácil, nada fácil. Y a través del diseño de los nuevos reactores se puede impedir el acceso temprano al Pa233 o como se llama en el argot (Pa harvesting).

    Sin embargo, los expertos sí conocen muy bien cómo fabricar Pu239 a partir de U238 dentro de un reactor nuclear. Y como se conoce tan bien que es el camino seguido en la gran mayoría de las bombas fabricadas en el mundo. Hay que disponer de un reactor de agua pesada, U235 y U238 o bien un reactor de grafito-gas. Y a partir de ahí ir retirando el Pu239 antes de que se vaya contaminando con Pu240. El Pu239, a diferencia del U233 contaminado con U232, se puede manejar en una caja de guantes para fabricar lo que se quiera con él ya que no produce radiación gamma significativa.

    En fin está bien advertir de que se debe tener cuidado con el material fisible que se pueda producir, esto es lógico. Lo que no es tan lógico es descalificar de entrada y alarmar a la opinión pública en contra de un conjunto de tecnologías que pueden ayudar y mucho a generar la energía que necesitarán las generaciones del futuro sin necesidad de cambiar desastrosamente el clima de la tierra a base de consumir ingentes cantidades de combustibles fósiles.